Electricity on Yom Tov

Question: Is one allowed not to use electricity on Yom Tov?

Answer: Apparently, many observant people believe that it is permissible to avoid using electricity on Yom Tov. If one decides to avoid the use of electricity on Yom Tov, he is allowed, as long as it does not have a negative impact on the joy and happiness of the holiday. There are rabbis who oppose using electricity on Yom Tov, but their arguments are ideological, rather than Halakhic.

The ideological argument is understood and well respected – we have to protect the spirit of Yom Tov. This was probably the reason for the late 20th century reversal in the approach of many Sephardic rabbis, whose previous tradition was to allow the use of electricity. They were concerned that with the rising popularity of television and video games, the spiritual and sacred nature of Yom Tov will sink to oblivion. I fully agree with this concern, especially in the current state of obsession with smartphones and social media.

The sad reality is that defining electricity as forbidden, while people intuitively understand that it is permissible, can cause great harm. If we, as rabbis and spiritual leaders, want to impose a ban on electric devices on Yom Tov, we should state that it is a fence and that according to Halakha it is allowed to use electricity on Yom Tov. Alternatively, rabbis should invest more in education and in creating an exciting Shabbat and Yom Tov atmosphere.

In my family, for example, we have always used electricity on Yom Tov, yet it never occurred to me and my siblings, or to any of my children to use the TV, a computer, or a smartphone. We did not feel a need for this devices it because besides prayers and Torah, there were books and board-games and songs and family talent shows. Yom Tov, and Shabbat, done properly, can and should be a source of fun and excitement which one looks forward to.

Let us go back to our Halakhic discussion:

The only halakhic argument against the use of electricity on Yom Tov which seems to have some validity is that doing so is considered מוליד - creating a new object or entity. But, as many rabbis have already proven, this argument does not apply to electricity, since flipping the switch only channels existing energy.

Indeed, the widespread custom among Sephardic congregations has always been to allow the use of electricity on Yom Tov. This was also the practice in Jerusalem in mid-twentieth century, and so was the ruling of my great grandfather, Hakham Yehuda Fetaya.

The great Sephardic scholars who ruled in favor of using electricity on Yom Tov were joined by some of the leading Ashkenazi scholars, and together they represent the full spectrum of the Jewish world, including North Africa, Eastern and Western Europe, Israel, Turkey, and Egypt.

The list of those who allow the use of electricity includes: R Yosef Messas[1]; R David HaCohen Skali[2]; The Rishon LeTzion R Benzion Meir Hai Ouziel[3]; R Rephael Aharon Ben Shimon[4]; R Yaakov Moshe Toledano[5]; Chief Rabbis of Jerusalem, R Zvi Pesah Frank[6] and R Shalom Messas[7]; R Masoud HaCohen[8]; R Yechiel Michel HaLevi Epstein[9].

The most important names to be included in this impressive list are those of the Chief Rabbi of Netanya, R David Chelouche (B. 1920) and R Eliezer Waldenberg (1915-2006), zt”l.

Those two great scholars are known for their in-depth analysis of science and technology based related issues. They went to great lengths to thoroughly study all the scientific and factual aspects of a given question before issuing their Halakhic conclusion. The fact that they both agree on allowing the use of electricity on Yom Tov serves as a rebuttal to the last argument of the opponents.

That argument is that the rabbis who wrote at the turn of the 20th century did not understand the nature of electricity. No one can level that claim at R Chelouche and R Waldenberg (R Chelouche actually studied the nature of electricity with an orthodox physicist, Dr. Benzion Reich). Finally, it is important to note that whereas previous rabbis argued whether turning off electricity is allowed, R Chelouche allows both turning the electricity on and off.

Because of the importance of R Chelouche’s ruling, it is presented here with translation (The full discussion is in Hemdah Genuzah, Vol. 1, pp. 67-100):

סוף דבר נראה להתיר הדלקת החשמל ביום טוב... מנורת החשמל ושאר מכשיריו מותר לכבותם ביום טוב

My final verdict is that turning on electricity on Yom Tov is permissible... It is permissible to turn off electric light and appliances...

Conclusion: The question of whether to use or not use electricity on Yom Tov seems to be mostly ideological. According to the dry legal definitions of permissible and forbidden actions on Yom Tov, it is clear that using electricity is allowed. There are, however, many rabbis who chose to forbid it, probably in order to maintain the spirit of Yom Tov.

One who grew up not using electricity on Yom Tov is allowed to switch over for two reasons:

  1. the ruling against electricity stemmed from misunderstanding of its nature.
  1. the decision of how to maintain the spirit of Yom Tov, at least in the private arena, is an individual one. Of course, choices should be made, and actions taken with utmost respect to the sensitivities of others. The greatest joy of our holidays, and as a matter of fact, of all of our Jewish experience, comes from the ability to coexist without being judgmental.

[1] שו"ת מים חיים, אורח חיים א סימן צד:

לענין יום טוב, אשר המנהג פשוט בכל המקומות אשר ידעתים, גם אצל החרדים, להדליק ולכבות בידים ביום טוב בלי שום חשש כלל... והנה פשוט דדין הנר כדין אוכל נפש ועדיף מיניה, וכדאמרי אינשי "חסר מהתבשיל והוסיף באור" ובפרט המאור הגדול הזה, אין לך כבוד יום טוב ושמחתו יותר ממנו, וא"כ אם תאסור לו לכבותו ימנע מלהדליקו, משום דאית ליה פסידא טובא אם יניחנו דולק, ולא לבד שיבטל שמחת יום טוב, אלא ישב בעגמת נפש מהעדרו, ועוד דהוי זלזול גדול ליו"ט שמגרע אותו משאר לילות, וא"כ כמו שהתירו בנתינת העור לפני הדורסין סופו משום תחילתו, הכא נמי נתיר כבוי אטו הדלקה, דטעמם שוה משום מניעת שמחת יום טוב, ונידון דידן עדיף טפי טובא ואף שיכול לכבות ע"י גוי או ע"י השעון כנז', לא נטריח אותו כמו שלא הטריחוהו ליתן העור לפני הדורסן ע"י גוי

[2] קרית חנה דוד, ב:נו: ודע שאור הנזכר לענין הדלקתו ביום טוב עצמו נראה לי שאין לאוסרו משום דמקרי מוליד... שאין זה נקרא מוציא אור משום דהכא מקומו ומקורו הכלא הוא עשוי יפה לכל מה שמצטרך

[3] שו"ת משפטי עזיאל, כרך א, אורח חיים, סימן יט: הדבר ברור לכל שהאור הוא דבר שהגוף כולו נהנה ממנו ויש בו משום שמחת יום טוב ודינו כאוכל נפש עצמו שמותר לעשותו ביום טוב, וכבר כתבנו שאין בהדלקה זו לא משום מוליד ולא משום נולד, ולכן נלע"ד להלכה להתיר הדלקת מאור החשמל ביום טוב

[4] ומצור דבש, אורח חיים, י: כל התולדה של האור הזה הנמצאת תוך החוטים אינה נעשית על ידי בעל הבית המדליק, כי מאין לו ההכנה להוציא האור בנגיעת אצבעו על הכפתור? ... והאורך יותר מזה הוא להג הרבה ויגיעת בשר, ומותר להדליק נר האלקטריק ביום טוב כלי פקפוק כלל

[5] יביע אומר, חלק ב, אורח חיים סימן כו: פשט המנהג פה מצרים גם בין החרדים לדבר ה' להתיר הדלקת החשמל ביום טוב, ע"פ הוראת הרה"ג מארי דאתרין מהר"א בן שמעון ז"ל. וכמ"ש בספרו ומצור דבש הנ"ל. וכ"כ ידידי הרה"ג רי"מ טולידאנו נ"י בשו"ת ים הגדול (סי' כו), שכן נהגו במצרים, וכן נראה דעתו שם. ע"ש. וכן שמעתי באומרים לי, כי כל הרבנים שקדמוני פה מצרים, עבדי עובדא בנפשייהו להקל בזה בפשיטות

[6] קול תורה, תרצ"ד, א-ב: כשמדליקו להאור כמות שהוא מסתבר דהוי דינו כמו אוכל נפש גופיה... ויש להתירו

[7] שמ"ש ומגן, חלק ב', סימן סה: ההדלקה היינו מדליקין ולא יעלה על הדעת שיש בזה משום נולד

[8] פרחי כהונה, אורח חיים, טז: ...לא דמי למאי דתנן אין מוציאין את האש... מה שאין כן האלקטריק אשר האש מצויה בו תדיר... ופעולת המפתח הוא להיות מפריד בין שני החוטים הקבועים בו

[9] כתבי ערוך השלחן, חלק השו"ת, סימן ז': יש לומר שאין כאן איסור של מוליד... וכן אין לאסור בכאן משום אינו מן המוכן