Echo and Alexa: The Laws of Shabbat in a World of Technological Transformation

Religious row as Orthodox Jewish couple sue neighbours for 'imprisoning' them with automatic hallway light

UPDATED: 21:30 EST, 16 June 2009

A Jewish couple are suing their neighbours in a block of flats, saying an automatic security light is keeping them prisoner in their home because it forces them to break their Sabbath rules.

Dr Dena Coleman and husband Gordon claim they cannot leave their holiday flat on the Sabbath because when they do they automatically trigger the light in the communal hallway - contravening a religious ban on turning on electrical items from sunset on Friday to sunset on Saturday because it constitutes 'creating fire'.

2 ב

Alexa, Get Ready for Shabbat!

By Dov Pavel | February 01, 2018

The Jewish Link of New Jersey

The always-listening feature does bring us to an important Shabbat question: Does one have to turn Alexa off for Shabbat if it is always actively listening and evaluating? I posed this question to Rabbi Binyamin Zimmerman of the Zomet Institute in Israel ( and he responded that “Since Alexa is always listening by capturing all sound in its vicinity and analyzing it to determine if it contains the trigger word Alexa, all speech triggers a function within the device. Although on Shabbat one might not care for this function, as one will (at least try their best) to not say ‘Alexa,’ it is a function that they very much want during the week. Therefore, even Alexa’s normal functioning on Shabbat would raise serious concerns, even if her name is never stated.” In other words, the Zomet Institute position on the Echo is that it is not permissible to have the Echo on in your home on Shabbat.


הרב נחום רבינוביץ

מובן מאליו שאם אדם עושה מלאכה מל"ט מלאכות ומשתמש בכוח החשמל לעשייתו, כגון הטוחן בטחנה המופעלת בחשמל וכיוצא בזה – המפעיל חייב מן התורה. אולם, יש שמשתמשים בחשמל למטרות שונות שאינן מלאכות ואינן דומות למלאכות... עצם השימוש בחשמל, ואפילו במקום שמעגלים חשמליים נסגרים כאשר נעשות פעולות שאינן מוגדרות מלאכות, ודאי שלא נאסר מן התורה, אבל יש מקום לאסור מדרבנן משום 'עובדין דחול'. בימים עברו, בתקופה שהשימוש בחשמל החל להתפשט, ראו אל נכון גדולי הפוסקים שיש סיכון לעצם שמירת השבת, שהרי על ידי חשמל אפשר לעשות את כל ל"ט המלאכות כולן. ...אולם בימינו התקדם יישום החשמל והתפשט לסוגים שונים של אוטומציה בלא מגע יד אדם כלל, ואפילו לא בערב שבת וכל שכן לא בשבת עצמה... מעתה עולה השאלה: עד היכן יש לייחס לאדם פעולות הנעשות לגמרי באמצעות אוטומציה?... כבר כתבתי בספרי שו"ת 'שיח נחום' )סימן כה( שצריך להיות גבול עד היכן יש לייחס לאדם פעולות הנעשות לגמרי על ידי אוטומציה לעניין שבת. אך ברור שהגבול מוגדר בכך שהאדם הפועל הוא בעצמו נפרד מן המערכת שהוא פועל עליה, כלומר אין להחשיב את האדם עצמו כחלק של המערכת. בנוסף, צריך שהפעולה שהוא עושה תהיה ניכרת לחושים ...רק במקרה כזה ניתן לאסור, אפילו בדרבנן בלבד. אולם, אם אין לאדם כל מגע שהוא עם המערכת החשמלית עצמה, ואף אינו עושה כל פעולה ייחודית להפעלת המערכת, וזו פועלת באופן עצמאי לגמרי – איך יעלה על הדעת לאסור, וכל שכן במקום שלא נעשית מלאכה מל"ט מלאכות שבת? ואפילו אם נוח לו בתוצאה ונהנה ממנה....

Rav Nachum Rabinowitz

It is self-evident that if a person performs of the 39 melachot using electricity, such as grinding with an electric grinder and the like, the one who uses it is liable biblically. However, some use electricity for goals which are neither, nor resemble, melachot…. The use of electricity, even where the electric currents are closed, when no actions defined as melacha are performed, is definitely not forbidden biblically, but there is room to forbid rabbinically because of “weekday activity.” In the past, when electricity was beginning to spread, the great authorities saw a danger for keeping Shabbat, because electricity could be used to do all the 39 melachot… However, in our days, electricity has been applied to different usages that are fully automated, without human hands at all, not on Friday, and for sure not on Shabbat itself… Now the question is: How much can we ascribe these actions to human beings when they are fully automated? I already wrote in Siach Nachum (25) that there must be a limit to when we can ascribe action to people when they are fully automated. However, it is clear that the limit must be defined must be when the person acting is separated from the system he is acting on – i.e. where he cannot be considered part of the system. Additionally, the action must be noticeable to the senses… Only then can you forbid, even rabbinically. However, if a person doesn’t touch the electrical system at all, and does no specific act to initiate the system, and it happens totally by itself – how can one even think that it is forbidden, especially when none of the 39 melachot are being done? This is even if you appreciate and benefit from it.


1. הבערה/בישול


מה לי בישול פתילה מה לי בישול סמנין

And Rav Sheshet said in this regard: What difference is there to me between cooking a wick, which is performed for court-imposed capital punishments, and what difference is there to me between the cooking of herbs used to dye curtains for the Tabernacle, from whose work the list of prohibited labors on Shabbat is derived?


(א) הַמַּבְעִיר כָּל שֶׁהוּא חַיָּב... וְכֵן הַמַּדְלִיק אֶת הַנֵּר אוֹ אֶת הָעֵצִים בֵּין לְהִתְחַמֵּם בֵּין לְהָאִיר הֲרֵי זֶה חַיָּב. הַמְחַמֵּם אֶת הַבַּרְזֶל כְּדֵי לְצָרְפוֹ בְּמַיִם הֲרֵי זֶה תּוֹלֶדֶת מַבְעִיר וְחַיָּב:

A person who kindles even the smallest fire is liable...

Similarly, a person who lights a candle or wood, whether to generate warmth or light, is liable.

A person who heats iron in order to strengthen it by submerging it in water is liable for [performing] a derivative [of the forbidden labor] of kindling.


השגת הראב"ד

הרי זה תולדת מבעיר וחייב. א"א ולמה לא משום מבשל?

Raavad's Glosses

Behold this is a subset of Kindling and is liable. Says Avraham, and why not for cooking?


2. בונה ותיקון מנא

10 י
11 יא
12 יב

Professor Benny Brown makes a far-reaching argument about Chazon Ish's stringency:

14 יד
15 טו

3. מוליד


רבה ורב יוסף דאמרי תרוייהו סחופי כסא אשיראי ביומא טבא אסור מ"ט משום דקמוליד ריחא ומ"ש ממוללו ומריח בו וקוטמו ומריח בו התם ריחא מיהא איתא ואוסופי הוא דקא מוסיף ריחא הכא אולודי הוא דקמוליד ריחא

Rabba and Rav Yosef both said the following: It is prohibited to overturn a cup containing perfume onto silk garments on a Festival. What is the reason for this prohibition? It is because it produces a new scent in the garment.

18 יח

שו״ת מנחת שלמה א:ט

נתבאר לפי זה דלענ"ד נראה דבכה"ג דלא עשה כלל שום הדלקה או כיבוי כי אם מחבר רק את הטלפון עם הזרם אין לאסור בשבת ויו"ט לא משום מכה בפטיש ולא משום מוליד. (אך חושבני שהמון העם אינו יודע כלל להבחין בכך ויכול לטעות ע"י זה לומר שמותר גם להדליק ולכבות את החשמל בשבת, ולכן אף לדידן אין להתיר דבר זה כי אם במקום צורך גדול...) ועיין גם בשערי דיעה סי' קצ"ד שאף גם הוא מתיר, אך מה אעשה שכבר הורה זקן והוא הגאון מוהר"י שמעלקיש ז"ל בשו"ת בית יצחק יו"ד ח"ב סי' ל"א בהשמטות על דבר הטלפון אם מותר לדבר בו בשבת, ובתוך דבריו כתב שם: "דכמו בסחופא כסא אשיראי אמרינן בביצה כ"ג דאסור משום דמוליד ריחא ה"ה דאסור לעשות עלעקטרושע פארבינדונג בשבת" עכ"ל. והדבר צריך הכרעה.


4. מכה בפטיש

21 כא
22 כב

5. שבתון


In a series of comments and teshuvot, Rav Yaakov Ariel makes the case for stringency based on Shabbaton:


הרב יעקב אריאל - תגובה באותו עניין

רציתי להעיר הערה עקרונית בדבר הדיון בחשמל ,הדן בנושא בקלות ראש, כאילו גדולי הפוסקים לא התייחסו אליו בחומרה... אם נזלזל באיסור השימוש בחשמל, השבת כולה עלולה להתחלל.

ראוי לזכור גם את דברי הרמב״ן (ויקרא כג כד), על המסחר בשבת, שאין בו שום מלאכה ממש, אולם הוא אסור מהתורה אין לך חילול שבת גדול ממנו. ניקח לדוגמה רק את התקשורת – הטלפון והרדיו והטלוויזיה והאינטרנט וכו' – אם כל אלו היו מותרים חלילה בשבת, אנה היינו מגיעים! ברוך שחנן את חכמי ישראל בחכמה, בינה ודעת לאסור אותם...


שו״ת באהלה של תורה ב:כג

כמדומני שדעתו של הגרש“ז אוירבך זצ"ל היא המקובלת להלכה ע"י רוב פוסקי דורנו .שבהפעלת מכשיר חשמלי יש איסור דרבנן, אלא א"כ המכשיר עושה מלאכה דאורייתא. כגון חולב, מגלח, מדליק אש וכדו'. אמנם דעת החזו"א שהאיסור בהפּעלת מכשיר חשמלי הוא מהתורה. ולדעתו יש כאן שני איסורים, בעצם סגירת המעגל חשמלי המאפשרת זרימת זרם בחוטים יש משום בונה, ובהפעלת המכשיר כתוצאה מכך יש משום תיקון כלי האסור מהתורה, מדין בונה או מכה בפטיש... והגרשז"א חלק עליו... ואם יורשה לי לרדת לסוף דעתו הגדולה, הוא חשש, ובצדק רב, שאם יותרו מכשירים אלו תיעשה השבת חול חלילה. הוא הבין לפי רוחב דעתו, דעת תורה, שהתורה לא הסכימה מן הסתם להתיר שימוש במכשירים חשמליים. ולכן נלע"ד לומר שגם החולקים על החזו"א וסוברים שאין בהפעלת מכשרים חשמליים מסויימים אלא איסור דרבנן כונתם רק בהפעלת מקרית של מכשיר בודד. אך יתכן שיש בהפּעלת מספר רב של מכשירים חשמליים בשבת איסור דאורייתא ע"ד מש"כ הרמב"ן בפירושו לתורה )ויקרא כג:כד(: שנצטוינו מן התורה להיות לנו מנוחה בי"ט אפילו מדברים שאינן מלאכה לא שיטרח כל היום למדוד התבואות ולשקול הפירות ... ולפנות הכלים וגם האבנים מבית לבית וממקום למקום...יהיו עומסים על החמורים ... וכל משא יביאו בי"ט ויהיה השוק מלא לכל מקח וממכר ותהיה החנות פתוחה והחנוני מקיף ... ויהיו הפועלים משכימין למלאכתן ומשכירין עצמם כחול לדברים אלו וכיוצא בהן... לכך אמרה תורה "שבתון" שיהיה יום שביתה ומנוחה לא יום טורח והדברים יפים דוקא לדורנו, כשהטנולוגיה התפתחה והתקדמה וגם ביום חול רוב בני האדם אינם טורחים ועמלים בגופם, אלא יושבים ולוחצים על כפתורים בלבד, מאזינים ומדברים ומקבלים החלטות. והכל נעשה כמעט ללא טורח. אך מתוך מתח נפשיָ וב"ה שהנחיל לעמו ישראל שבתות ומעודים שבהם הסמבטיון העולומי הזה שובת בעבורנו. לא טלפון ולא פקס. לא מחשב ולא רדיו. לא רכב ולא שום מכשיר אחד. אלא שבת קודש! אשרינו מה טוב חלקנו ומה טובה מתנה זו שנתן לנו הקב"ה שהנחיל לעמו ישראל שבתות ומועדים לקדושה ולמנוחה. לתורה ולשמחה. ולכן נלענ"ד שגם לפוסקים הסבורים שמכשירים חשמליים אינם אסורים אלא מדרבנן. אין להקל בשימוש בהם אלא בשעת הדחק גדולה ביותר ובצירוף סניפים נוספים ותוך כדי שיקול דעת כבד ואחראי. שלא יפרץ חלילה הסכר של קדושת השבת. אשר היא היסוד לכל תורת ישראל.

Responsum Be-Ohalah Shel Torah 2:23

It seems to me that the opinion of the Gaon Rabbi Shlomo Zalman Auerbach zt”l is the accepted law according to most authorities in our generation. Namely, that using an electric appliance involves a rabbinic prohibition, unless the appliance performs a biblical melachah, such as milking, shaving, lighting a fire, and the like. However, the opinion of the Chazon Ish is that using an electric appliance is forbidden biblically. According to him, there are two prohibitions – the very closing of the electric circuit that enables the current to flow through the wires is building, and using the appliance as a result of this is fixing a vessel which is biblically prohibited, either because of building or delivering the final hammer blow… The Gaon Rabbi Shlomo Zalman Auerbach disagreed with him... If I am allowed to presume to grasp the depths of his great opinion, he was worried, quite correctly, that if these appliances would be permitted, the Shabbat would, G-d forbid, become a weekday. He understood, with the breadth of his knowledge, the knowledge of Torah, that the Torah would presumably not agree to permit use of electric appliances. Therefore, it seems to me that even those who disagree with Chazon Ish, [holding] that there is only a rabbinic prohibition in using certain electric appliances, they mean this only with a single, incidental use. However, it is possible that using many electric appliances on Shabbat would involve a biblical prohibition, based on what the Ramban wrote in his commentary to the Torah (Vayikra 23:24): We are biblically commanded to rest on Yom Tov even from those activities that technically do not qualify as melachah. We should not strain all day to measure grain, weigh fruit… to move utensils, and even stones, from house to house and place to place… to load up donkeys… And all packages would be delivered on Yom Tov; and the marketplace would be filled with ongoing commerce… and the workers would arise for their duties and hire themselves out like the rest of the week, and so on… Therefore, the Torah commands us “Shabbaton”-- that these should be days of rest and cessation of work, and not days of labor and toil. This is specifically true for our generation. As technology has developed and moved forward, and even during the week most people do not toil and work with their bodies, but rather they press buttons,, listen and talk and receive decisions, and all is done with virtually not work, but with psychological stress. And thank G-d, Who gave his nation of Israel Shabbat and the holidays, when the world’s Sambatyon rests for us. No phone, no fax, no computer, no radio, no car, and no other appliance. Just the holy Shabbat! How lucky we are, how good is our portion, and how great is this gift that the Holy One Blessed be He gave us, the One who gives his nation of Israel Shabbat and holidays for holiness and rest, for Torah and joy. And therefore, it seems to me that event he authorities who hold that electric appliances are only forbidden rabbinically, we should not be lenient regarding their use unless there is great need and with other reasons [to be lenient], and with responsible and deliberate decision making, so that we shall not, G-d forbid, breach the floodgates of the holiness of Shabbat, which is the foundation of all of Israel’s Torah.

27 כז