What is Yetser Ha'ra?

אמר רב יצחק יצרו של אדם מתחדש עליו בכל יום שנאמר (בראשית ו, ה) רק רע כל היום ואמר ר"ש בן לוי יצרו של אדם מתגבר עליו בכל יום ומבקש המיתו שנאמר (תהלים לז, לב) צופה רשע לצדיק ומבקש להמיתו ואלמלא הקב"ה עוזרו אין יכול לו שנאמר אלהים לא יעזבנו בידו

Rabbi Yitshak said a person's yetser renews upon him every day, as it is written "only evil all day." And Rabbi Shimon the son of Levi said a person's yetser overcomes him every day and seeks to kill him, and if it were not for the Holy One's help a person could not withstand it.

(ז) רבי נחמן בר שמואל בר נחמן בשם רב שמואל בר נחמן אמר: הנה טוב מאד, זה יצר טוב. והנה טוב מאד, זה יצר רע. וכי יצר הרע טוב מאד אתמהא?! אלא שאלולי יצר הרע, לא בנה אדם בית, ולא נשא אשה, ולא הוליד, ולא נשא ונתן. וכן שלמה אומר: (קהלת ד): כי היא קנאת איש מרעהו:

(7) Rabbi Nahman said in Rabbi Samuel's name: 'Behold, it was very good' refers to the yetser ha'tov (the good yetser) 'And behold, it was very good' refers to the yetser ha'ra. Can then the yetser ha'ra be very good? That would be extraordinary! But without the yetser ha'ra no man would build a house, or take a wife or beget children, or give and take (engage in business). As Solomon said: "Again, I considered all labour and every skill in work, that it comes from a person's rivalry with his neighbor." (Ecclesiastes 4:4).

(א). . . והמלאכים עובדים את בוראם ואין להם יצר הרע, והבהמות יש להם יצר הרע ואין להם דעת. וממילא דלהמלאכים אינו מגיע שכר בעד עבודתם, אחרי שאין להם יצר הרע, ולבהמות לא שייך עונש אחרי שאין להם דעת. (ב) ולזה ברא הקדוש ברוך הוא ביום הששי את האדם. ובראו משני הקצוות: נתן בו את הנשמה שמאירה לאדם לדעת את הבורא יתברך כמלאך, כמו שנאמר: "כי נר ה' נשמת אדם". ויצר אותו בגוף שהוא חומר עב כבהמה, לאכול ולשתות ולישן. ולזה יתעוררו מלחמות גדולות בהאדם כל ימי חייו, שהנפש הבהמי מסיתו לתאוות עולם הזה כבהמה, והנשמה הטהורה נלחמת כנגדו ומראה לו שלא לכך נברא אלא לעבוד את הבורא כמלאך. ואף הדברים הגשמיים שמוכרח לעשות כאכילה ושתייה ושינה – תהיה הכוונה כדי שיוכל לעבוד את בוראו.

(1) Angels serve their Creator, and do not have yetser ha'ra. Animals, on the other hand, have yetser ha'ra but lack intelligence. The result is that angels cannot receive reward for their service, as they have no yetser ha'ra to overcome, and animals cannot be punished for their actions, as they do not have the intelligence. (2) Therefore G-d found it necessary to create the human on the sixth day, and God created the human from both sides: God gave him a spiritual soul that enables him to recognize the Creator as does an angel, as the verse states: “God's candle is the human soul…” (Mishlei 27:20). And God created him in a body which is thick material, like a beast, to eat and drink and sleep. As a result, a great battles wage within a person all his days. His animal spirit incites him to desire this world like an animal, and the pure soul battles against him and shows him that he was not born for this, but to serve the Creator like an angel. And even physical things that one must do, like eating and drinking and sleeping -- should be done so as to to serve God.

כי פנימיות הכל כח הבורא ית' והוא אמת. רק שיש שפה וקליפה מבחוץ והוא ציור ודמיון ונק' יצר הרע.

Sefat Emeth, Shabbat Chanukah, 5640

For the core of everything is the power of the Blessed Creator, which is truth. But there is language and shell on the outside, and that is just depiction and imagination, and it is called yetser ha'ra.

I and Thou, Martin Buber

Translated from the German by Walter Kaufmann, page 95

The basic word I-It does not come from evil, any more than matter comes from evil. It comes from evil like matter that presumes to be that which has being. When man lets it have its way, the relentlessly growing It-world grows over him like weeds, his own I loses its actuality, until the incubus over him and the phantom inside him exchange the whispered confession of their need for redemption.