Rabbi Yosef Chaim ben Eliyahu, Torah Lishma, section 76, (the Ben Ish Chai, a major halakhic authority of 19th century Iraq).
1 א
רבי יוסף חיים בן אליהו אל-חכם, שו"ת תורה לשמה סימן עו-(עירק, המאה ה – 19), מודפס ירושלים תשל"ו
נרות שבת האם מותר לתת הרבה שמן כדי שידלקו גם ביום.+ שאלה יש בני אדם דרכם להדליק בליל שבת שבעה נרות ומניחים בהם שמן שיעור רב שיהיו דולקים עד יום שבת בערב וכן עושין ביו"ט ג"כ אם יש לזה סמך או רמז בדברי חכמים. יורינו המורה לצדקה ושכמ"ה. תשובה לענין השבעה יש סמך רמז בספרי הקודש אבל למה שמניחים בהם שמן הרבה שיעור שידליק כל יום שבת כולו עד הערב לא מצאתי לזה סמך ולא רמז בספרי הקודש ואני אומר לא יפה דבר זה וצריך לבטלו יען כי עוברים על בל תשחית בזה דשרגא בטהרא מאי אהני כי אין מקום להדלקת נר ביום אלא רק בבית הכנסת דהוי משום כבוד בית הכנסת ולאו משום דצריכי לאורה וכן מה שמדליקים למנוחת הנפטרים תנצב"ה אבל הדלקת נר בביתו של אדם אפילו בשבת היא משום הנאת אורה וביום דליכא הנאה כלל למה ידליקו ואיתא בשבת דף ס"ז האי מאי דמכסי שרגא דמשחא ומגלי נפטא קעבר על בל תשחית ומזה הגמרא הוריתי לאותם שדרכם להניח בנר ב' פתילות בכל לילה בחול כדי להרבות האורה בבית ודרכם להניח הנר דולק גם בזמן שהן ישנים עד הבוקר מפני שצריכים לאורו כאשר קמים בלילה מן המטה לאיזה צורך וקשה להם לקום בחושך והוריתי שצריכים להסיר הפתילה בעת שהם ישנים וישאר רק פתילה אחת דולקת כי בעת השינה אינם צריכים לרבוי אורה ואם יהיו ב' פתילות יחד דולק השמן לאיבוד ויש בזה משום בל תשחית וכמ"ש בהא דמכסי שרגא דמשחא ומגלי נפטא. והיה זה שלום ואל שדי ה' צבאות יעזור לי. כ"ד הקטן יחזקאל כחלי נר"ו
Question: There are people whose practice is to light seven lights before Shabbat evening [Friday night] and leave a great quantity of oil in them so that they will stay lit into the evening of Shabbat day [Saturday night]. They do the same as well on holidays. Is there a basis in Jewish law or a hint at such a practice in the teachings of the Sages? Let the teacher instruct us for righteousness and his merit will be from Heaven. Answer: Concerning the seven [lights] there is a basis of a hint in the holy books, but I did not find a basis or hint in the holy books for leaving a great quantity of oil in order that they will be lit for the entire Shabbat day into the evening [of Saturday night]. And I say that this practice is not commendable, and needs to be stopped, since it transgresses Bal Tashchit [do not destroy] since how will a light amidst light be helpful? The only place where it is appropriate for a light in the day is in synagogues, due to the honor of the synagogue, and not because one needs the light there, and so too for memorial lights for those who have departed. But [not so] lighting a lamp in one's home on Shabbat where the Shabbat lamp is for enjoying the light. During the day there is no enjoyment of the light [of this lamp]--why should one light it? And the Talmud in Tractate Shabbat p. 67 says, “One who covers an oil lamp or uncovers a kerosene lamp violates the prohibition of bal tashchit.” And based on this passage of the Talmud I taught to those people whose practice during weeknights is to place two wicks in an [oil] lamp in order to increase the light in the house. Their practice is to leave the lamp lit also during the time they are asleep, until the morning, since they need the light when they get up in the night from bed for whatever purpose, and it is difficult for them to get up in darkness. I instructed that they need to remove a wick at the time they are sleeping and leave just one wick lit, since at the time they are sleeping they do not need the increased light, and if there would be two wicks lit together the oil would go to waste, and there is here a violation of Bal Tashchit, as it says [in the Talmud] “one who covers an oil lamp or uncovers a kerosene lamp..” And there should be peace, and G-d, the Master of Legions, should help me. 1 The Ben Ish Chai seems to be writing in a community whose homes were built to provide natural lighting from the sun. [Translation by Rabbi Yonatan Neril]
3 ג

Suggested Discussion Questions:

We see that unnecessary energy use is considered a violation of Bal Tashchit. How does this apply to our energy use today?

Does it change things that the energy resource is far away and not seen/owned by us?

How could we apply these teachings to today’s energy use on Shabbat?

4 ד
Time Period: Modern (Spinoza through post-WWII)